Ilhas pouco povoadas do Pacífico se tornaram objeto de desejo dos EUA e China

O comportamento agressivo de Pequim no Mar da China Meridional e sua marinha em constante expansão mudaram a forma como Washington vê a diplomacia e o alcance da China, inclusive no Pacífico Sul

As nações insulares que se estendem pelo Pacífico Sul – ilhas escassamente povoadas e arquipélagos vulcânicos, mais conhecidos pelo turismo do que pelos recursos naturais lucrativos – podem não parecer, à primeira vista, um grande prêmio geopolítico.

No entanto, os países das ilhas do Pacífico tornaram-se a mais recente arena para uma grande disputa de poder entre os Estados Unidos e a China.

Essa disputa foi colocada em foco nos últimos dias, quando o ministro das Relações Exteriores da China, Wang Yi, completou uma viagem de 10 dias por oito países para promover a cooperação e uma ampla proposta econômica e de segurança regional com potencial para aumentar significativamente o papel de Pequim no Pacífico.

A viagem de Wang e as notícias desse acordo proposto fizeram com que as potências com relacionamentos de longa data no Pacífico Sul – Austrália, Nova Zelândia e Estados Unidos – se descontrolassem, com Washington se comprometendo na semana passada a intensificar seu próprio apoio à região e Canberra.

Alguns líderes das Ilhas do Pacífico recuaram na postura, enfatizando a importância de outras questões, como as mudanças climáticas, com o primeiro-ministro de Fiji, Josaia Voreqe Bainimarama, observando que “a pontuação geopolítica significa menos do que pouco para qualquer pessoa cuja comunidade está escorregando sob a crescente mares.”

A oferta da China por um pacto regional maior acabou não ganhando apoio em uma reunião de 10 países na semana passada, mas Wang deixou para trás uma mensagem clara do interesse da China na região – e aumentou as preocupações de que essas nações insulares, que carregam um história de importância estratégica, terão pouca escolha a não ser navegar nas crescentes tensões entre as grandes potências.

Visitas ao pacífico

Do ponto de vista de Washington e Canberra, Pequim está reforçando os laços com capitais em todo o Pacífico Sul, para que possa potencialmente tentar transformar acordos de infraestrutura, ou mesmo acordos de segurança aparentemente modestos, em uma base militar.

Isso prejudicaria a presença militar dos dois países no Pacífico Sul, onde os EUA mantêm bases militares e um Pacto de Livre Associação com os Estados Federados da Micronésia (FSM), a República das Ilhas Marshall (RMI) e a República de Palau, que lhe confere direitos de operação militar sobre o espaço aéreo e as águas dessas nações.

A Austrália opera sua própria marinha na região e há muito tempo mantém laços de defesa e segurança com os governos das ilhas vizinhas, inclusive em manutenção da paz e treinamento militar. Tanto a Austrália quanto a Nova Zelândia fazem parte de pactos de segurança regionais e bilaterais no Pacífico.

A região foi incluída em uma declaração conjunta entre o presidente dos EUA, Joe Biden, e a primeira-ministra da Nova Zelândia, Jacinda Ardern, na semana passada, que expressou preocupação com “o estabelecimento de uma presença militar persistente no Pacífico por um estado que não compartilha nossos valores”.

Para os EUA e Austrália, as ameaças ao status quo regional têm ecos da Segunda Guerra Mundial, quando as ilhas foram usadas pelo Japão imperial para ameaçar a Austrália, antes de se tornarem parte de uma ofensiva americana que acabou jogando na maré de virada no Pacífico.

“As ilhas ficam em uma passagem importante para navios de turismo e comércio dos EUA e da Austrália”, disse Timothy Heath, pesquisador sênior de defesa internacional da RAND Corporation em Arlington.

“Se a China pudesse estabelecer direitos de base (militares), poderia enviar navios de guerra e aeronaves temporariamente para as ilhas. (Seus) navios e aviões poderiam ameaçar navios e aeronaves dos EUA e da Austrália que passassem”, disse ele, acrescentando que mesmo uma presença reforçada, com exceção de um militar, poderia ajudar a China a “coletar informações confidenciais sobre as operações militares dos EUA e da Austrália”.

Formando aliados

O interesse da China em estabelecer relações com os países das Ilhas do Pacífico não é novo. No início dos anos 2000, enquanto os EUA voltavam sua atenção para as ameaças percebidas no Oriente Médio, uma China recém-chegada ao exterior estava começando a se tornar um parceiro econômico e diplomático para os países insulares do Pacífico – principalmente porque procurou conquistar amigos longe de Taiwan, que agora é formalmente reconhecido apenas por quatro das 14 nações do Pacífico Sul, depois que as Ilhas Salomão e Kiribati mudaram de aliança para a China em 2019.

Nos últimos anos, à medida que Pequim tem buscado uma política externa mais assertiva e expandido o financiamento ao desenvolvimento globalmente em uma tentativa de aumentar sua influência internacional, sua visibilidade nas Ilhas do Pacífico também cresceu.

A China apoiou projetos amplamente divulgados em alguns países das Ilhas do Pacífico – um estádio esportivo nacional para sediar os Jogos nas Ilhas Salomão, rodovias em Papua Nova Guiné, pontes em Fiji – e enviou emissários de alto nível para a região, incluindo dois visitas do líder chinês Xi Jinping, uma vez em 2014 e novamente em 2018. Também se tornou um importante parceiro comercial para as economias das ilhas do Pacífico.

E embora a Austrália tenha permanecido como o principal doador de ajuda na região nos últimos cinco anos, de acordo com dados coletados pelo instituto australiano Lowy Institute, especialistas dizem que, em algumas partes, as percepções são de que a China é um parceiro mais conveniente do que os doadores tradicionais.

“Há uma suposição de que a China fará mais”, disse Celsus Talifilu, consultor político baseado na província de Malaita, nas Ilhas Salomão, que tem sido um crítico aberto de como o governo nacional lidou com suas recentes relações com a China.

“Pode ser que nossos políticos estejam pensando que é mais fácil lidar com a China em termos de implementação rápida das coisas no terreno, em comparação com outros doadores que estão nas Ilhas Salomão há muito tempo, mas têm sido muito lentos”, disse ele.

Preocupações de contenção

O comportamento agressivo de Pequim no Mar da China Meridional e sua marinha em constante expansão mudaram a forma como Washington vê a diplomacia e o alcance da China, inclusive no Pacífico Sul.

As preocupações de que Pequim possa ter ambições militares na região foram alimentadas em abril, depois que a China e as Ilhas Salomão assinaram um acordo de segurança, provocando temores de criar uma abertura para a China estabelecer uma presença militar no país.

Wang, o ministro das Relações Exteriores, foi rápido em negar que os últimos movimentos da China tenham um ângulo militar, dizendo categoricamente sobre o acordo das Salomão que Pequim não pretende construir bases militares e pedindo aos observadores que “não fiquem muito ansiosos” sobre os objetivos gerais da China na região, onde ele disse que “não tem intenção de disputar influência”.

“A China e os países em desenvolvimento investindo no avanço e prosperidade tornarão o mundo mais justo, mais harmonioso e estável”, disse Wang, após uma reunião com líderes das ilhas do Pacífico na semana passada.

Muitos observadores dizem que Pequim pode estar muito longe de uma base militar, mas concordam que expandir sua presença no exterior seria o próximo passo lógico para uma potência ambiciosa como a China.

“À medida que a China cresce, não é de admirar que o interesse chinês pela segurança na região (Pacífico Sul) também cresça”, disse Denghua Zhang, pesquisador da Escola Coral Bell de Assuntos da Ásia-Pacífico da Universidade Nacional da Austrália, em Canberra.

Um fator pode ser a preocupação, frequentemente discutida por estudiosos e estrategistas chineses, de a China ser cercada pelos EUA e seus aliados.

Isso reforçou o conceito de quebrar as “cadeias de ilhas” vistas como um cerco à China, em particular, com bases militares próximas à China e no Pacífico, de acordo com Zhang. Isso inclui bases militares dos EUA no Japão e Guam e uma presença militar nas Filipinas.

Em uma análise da estratégia do Indo-Pacífico dos EUA publicada no ano passado, o pesquisador sênior da Academia de Ciências Sociais de Xangai, Liu Ming, e coautores expressaram essa preocupação, escrevendo:

“O princípio [americano] de contenção é isolar politicamente a China em toda a região, expandindo uma rede de aliados e parceiros, de modo a atrair mais países do “Indo-Pacífico” para o campo dos EUA”.

Pacífico Azul

O crescente alcance da China deixou outras potências em desvantagem – lutando para energizar sua presença, desde a política “Step-Up” da Austrália e o “Pacific Reset” da Nova Zelândia, ambos em 2018, até o “Pacific Pledge” de Washington um ano depois.

“Todos eles desenvolveram essas novas iniciativas para o Pacífico, essencialmente no mesmo valor, querendo garantir que eles continuem sendo os parceiros preferidos e a China não esteja ganhando vantagem”, disse Sandra Tarte, professora associada em Faculdade de Direito e Ciências Sociais da Universidade do Pacífico Sul em Fiji.

Até certo ponto, há um resultado para os países das ilhas do Pacífico: à medida que esses poderes tentam superar os outros, isso pode trazer mais foco e alavancagem para os governos locais.

“O povo das ilhas do Pacífico não é novo na competição geopolítica global”, disse Tarcisius Kabutaulaka, professor associado de Estudos das Ilhas do Pacífico na Universidade do Havaí em Mānoa.

Ele aponta para os anos de 1800, quando as ilhas eram o foco da competição colonial até a Guerra Fria, onde havia pressão para que os países emergentes das ilhas do Pacífico evitassem os avanços soviéticos. Mas com o passar do tempo – e se as tensões EUA-China continuarem a aumentar – o equilíbrio pode se tornar mais difícil, disse Kabutaulaka.

Esse pode ter sido um fator pelo qual o pacto abrangente concebido por Pequim não se concretizou na semana passada. Outro pode ser o conceito “Blue Pacific” da região, que enfatiza a tomada de decisões coletivas sobre a região por meio da consulta a todos os membros.

“Nossa posição era que você não pode ter um acordo regional quando a região não se reuniu para discuti-lo”, disse a primeira-ministra de Samoa, Fiame Naomi Mata’afa, na quinta-feira (1).

Wang assinou vários acordos bilaterais, incluindo áreas de cooperação econômica, gerenciamento de desastres e equipamentos de policiamento. Mas mesmo sem um acordo — desta vez — a competição e as visões variadas sobre o envolvimento com a China podem prejudicar a coesão na região, disse Kabutaulaka. “Estou preocupado que a competição geopolítica afete o forte vínculo regional”, reforçou a primeira-ministra. CNN

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